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My research interests are the the intersections between the politics of space and the politics of culture; modernity, architecture and urban space and the interfaces between space, bureaucratic power and culture in a Petrosate.

I am co-founder and council member of the Venezuela Research Network (http://venezuela-research-network.net/), which brings together scholars from a wide range of institutions, disciplines, and political perspectives who are engaged in research on Venezuela.

I am also a member of the Petrocultures Research Cluster at the University of Alberta which supports research on the social and cultural implications of oil and energy on individuals, communities, and societies around the world today.

Photo: Multicolour Oil Pump in the gardens of PDVSA La Estancia. Penelope Plaza 2014.

Culture as Renewable Oil
How Territory, Bureaucratic Power and Culture Coalesce in the Venezuelan Petrostate, 1st Edition

Routledge, 2019.

This book unpacks the links between oil energy, state power, urban space and culture, by looking at the Petro-Socialist Venezuelan oil state. It challenges the disciplinary compartmentalisation of the analysis of the material and cultural effects of oil to demonstrate that within the Petrostate, territory, bureaucratic power, and culture become indivisible.

Chapters examine how oil is a cultural resource, in addition to a natural resource, implying therefore that struggles over culture implicate oil, and struggles over oil implicate culture. This book develops a story about Venezuela as an oil state and the way it deploys its policies to instrumentalise culture and urban space by examining the way Petro-Socialism manifests in space, how it is imagined in speeches, and how it is discursively constructed in adverts. The discussion reveals how a particular culture is privileged by the Venezuela state-owned oil company and its social and cultural branch. The book explores to what effect it constructs a parallel notion of culture that becomes inextricable from land, akin to a mineral deposit, and tightly controlled by the Petrostate.

Plaza, Penélope (2011) From Bentham to Le Corbusier, Vigilance and Discipline in Modern Latin American Social Housing. The Pedregulho Housing Complex, Río de Janeiro, Brasil (1947-1958), Atenea, Nº 504, II Semestre, Universidad de Concepción-Chile, pp. 111-130.

(In Spanish)

http://www.redalyc.org/articulo.oa?id=32821477007

This article explores the relationship between the institutions of power that commissioned the first projects of modern social housing in Latin America, its architecture and inhabitants. The Pedregulho Housing Complex is an exemplary case study, built between 1947 and 1952 in Brazil. The new architecture of the modern social housing projects in Latin American was conceived as a vehicle for “social transformation”. For this aim, the relationship between power, architecture and tenants is established in “panoptic” terms, with clear references to forms of imprisonment proposed since the Enlightenment as studied by the philosopher Michel Foucault (such as Bentham’s Panopticon ) and that will resonate with Le Corbusier’s ideas for the new modern city.

Este ensayo explora la relación entre las instituciones de poder que encargaron los primeros proyectos de vivienda social moderna en Latinoamérica, su arquitectura y sus habitantes. Como caso de estudio se escoge el Complejo Habitacional Pedregulho construido entre 1947 y 1952, en Brasil. La arquitectura de las nuevas viviendas modernas en Latinoamérica se concibió como el vehículo para la “transformación social”. La relación entre la arquitectura, sus ocupantes y el poder se plantea como “panóptica”, ya que podemos hallar referencias a formas de “encarcelamiento” propuestas desde la Ilustración estudiadas por el filósofo francés Michel Foucault (como el Panopticon del filósofo inglés Jeremy Bentham), y que hacen eco en las ideas del urbanismo moderno propuestas por el arquitecto y urbanista Le Corbusier.

Photo: Conjunto Residencial Prefeito Mendes de Moraes (Pedregulho), Marcel Gautherot, 1947.

Plaza, Penélope (2010) Armed Mother and Child: The Depiction of the New Woman in Revolutionary Nicaragua Murals. Apuntes, Vol. 23, N° 1. Bogotá: Instituto Carlos Arbeláez, Pontificia Universidad Javeriana, ENE-JUN 2010.

(In Spanish)

http://revistas.javeriana.edu.co/index.php/revApuntesArq/article/view/8915

La auto transformación para la renovación de la sociedad es un concepto esencial planteado por todas las revoluciones del siglo 20 d.C., materializada en la figura del “Hombre Nuevo”, quien dará forma a la nueva sociedad revolucionaria del futuro. Este concepto formaba parte crucial de la ideología del Frente Sandinista de Liberación Nacional. Este artículo se enfoca en analizar cómo emerge la “Mujer Nueva” en las artes visuales revolucionarias de la Nicaragua Sandinista, específicamente en el arte público mural, contribuyendo a crear el nuevo paisaje revolucionario a lo largo de todo el país. Una imagen en particular, una fotografía tomada en Matagalpa en 1984 por el fotógrafo nicaragüense Orlando Valenzuela a una guerrillera Sandinista titulada “Miliciana de Waswalito” o “Madre armada y niño” llegó a ser conocida internacionalmente. Esta imagen se convirtió en ícono internacional de la ”Mujer Nueva” de la revolución y aparecerá como motivo recurrente y de manera casi exclusiva en los murales comisionados por AMNLAE (Asociación de Mujeres Nicaragüenses “Luisa Amanda Espinoza”) cuando en la mayoría de los murales oficiales la representación de Mujer Nueva parece responder a los roles arquetípicos de la maternidad y feminidad.

Photo: Mural Casa Nacional AMNLAE, Brigada Rodrigo Peñalba, 1983. Destroyed in 1987.
Source: http://www3.varesenews.it/blog/labottegadelpittore/?p=15563

Plaza, Penélope (2008) Building a Nation under the New National Ideal. Public Works, Representation and Ideology during Perez Jimenez Dictatorship, 1952-1958. Semana Internacional de Investigación Facultad de Arquitectura y Urbanismo. Ponencias in Extenso (CD). Caracas: FAU-UCV, October 2008, pp. [HP-12] 1- [HP-12] 24.

(In Spanish)

Abstract: El ascenso al poder de Marcos Pérez Jiménez en 1952 coincidió con un clima económico favorable, cuyo motor fue la expansión de la industria petrolera. El incremento en los ingresos petroleros permitió al régimen financiar un programa ambicioso de industrialización y modernización. Los logros de dicha administración se enmarcaron dentro de la ideología del Nuevo Ideal Nacional. Concebido por Pérez Jiménez y empleado por él como propaganda, el Nuevo Ideal Nacional se presentó como un concepto ideológico venezolano muy singular, que se sustentaba en la tradición histórica, la abundancia de recursos naturales y la situación geográfica favorable del país. El propósito principal del ideal era “la transformación del medio físico y el mejoramiento de las condiciones morales, intelectuales y materiales de los venezolanos”. Esta ponencia tiene como objetivo explorar las políticas derivadas de la ideología denominada Nuevo Ideal Nacional. En particular, examinaré las ambiciones de esta ideología de modernizar el país por medio de “la transformación del entorno físico” y el mejoramiento de todos los venezolanos. Pérez Jiménez se propuso concretar el desarrollo material y embellecimiento de Venezuela, para lo cual se abocó a construir grandiosas obras públicas como evidencia tangible del progreso del país. Analizaré varios ejemplos emblemáticos de obras públicas construidas por el régimen y los colocaré en contexto con las circunstancias socioeconómicas de la época. Asimismo, esgrimiré el argumento de que la mejora de los venezolanos sólo benefició a unos pocos privilegiados, a pesar de que en efecto se había logrado la transformación física el país.
Durante la década de 1950, Venezuela se convirtió en el país latinoamericano con mayores logros arquitectónicos, tanto en calidad como en cantidad. Caracas fue la ciudad seleccionada para expresar el fino gusto oficial con obras de arquitectura y embellecimiento urbano. La arquitectura sirvió entonces como instrumento iconográfico para plasmar la ideología del Estado.

Photo: Sistema La Nacionalidad, Fundación Fotografía Urbana.

Photo: 23 de Enero, 1956. Fundación Fotografía Urbana

Photo: Ciudad Universitaria de Caracas, view of the campus from the University Library. Penelope Plaza, 2014.

DISSERTATION

Doctoral Research, 2012-2016

“Oil that Harvests Culture”: State, Oil and Culture in Petrosocialism (Venezuela, 2007-2013)

The thesis develops a story about Venezuela as an oil state and the way it deploys its policies to instrumentalise culture and urban space. It examines the way the Petrostate is imagined in speeches, how it manifests physically in space and how it is discursively constructed in adverts. By engaging with the work of Henri Lefebvre, Bob Jessop and George Yúdice this thesis sets out to challenge the disciplinary compartmentalisation of the analysis of the material and cultural effects of oil to demonstrate that within the extractive logic of the Petrostate and the oil industry, territory, oil, and culture become indivisible. Mainly, it explores how the material and immaterial flows of oil traverse space, bureaucratic power, and culture. An original contribution of this thesis is to build on Yúdice’s expediency of culture as a resource to propose the notion of culture-as-mineral-deposit, in which culture is inextricable from land, akin to ‘renewable oil’ and tightly controlled by the Petrostate.

http://www.city.ac.uk/arts-social-sciences/culture-and-creative-industries/research/research-students/penelope-plaza

MPhil in Latin American Studies, University of Cambridge, 2004-2005.

Thesis: Building a Nation under El Nuevo Ideal Nacional. Public Works, Ideology and Representation during the Pérez Jiménez dictatorship, 1952-1958.

Abstract:
During the 1950s, Venezuela became the country with the most ambitious projects of modern architecture and urban planning in Latin America. The purpose of this thesis is to explore the policies derived from the dictatorship’s ideological framework of “El Nuevo Ideal Nacional” against the backdrop of the ideas of Democratic Ceasarism developed by Laureano Vallenilla Lanz in early twentieth century. I examine in particular the goals and ambitions of the ideology to modernize the country through the “transformation of the physical environment” and the betterment of all Venezuelans. Pérez Jimenez set the mission to achieve the material development and beautification of Venezuela through the investment of the oil rent windfall in massive projects of infrastructure. He embarked in a program of building grandiose public works as a persuasive physical evidence of the country’s progress and a tool to legitimate his dictatorial regime. I analyse emblematic examples of public works built by the regime, such as the Hotel Humboldt, Sistema La Nacionalidad and the Military Club in relation to the cultural and socio-economic context circumstances. I argue that although the physical transformation of the country was achieved, the betterment of the Venezuelans in reality only benefited a privileged few.

Photo: Reurbanización El Silencio. Colección Hermann Sifontes – Fundación Fotografía Urbana

CONFERENCES

Petrocultures 2016: The Offshore
Memorial University of Newfoundland, Canada. 31 August-3 September 2016

Utopian Visions of Petrosocialism in Urban Space

My current research explores the relationship between the petrostate, the state-owned oil company PDVSA, and urban space in Venezuela, focusing primarily on the spatialization of the power of oil through the work of PDVSA La Estancia -the social and cultural arm of the state owned oil company- and the construction of imaginaries of petrosocialism in the city of Caracas. Hugo Chavez claimed he was a building a socialism different to the one that Marx had envisioned, his socialism was the socialism of the 21st century, a Bolivarian socialism, a socialism fed/supported by the oil rent, in sum, petrosocialism. This raises the question, what does a petrosocialist city look like? To answer this question, this paper looks in particular at the visual campaign launched by PDVSA La Estancia in 2013, titled “We transform oil into a renewable resource for you” through the semiotic lens of Roland Barthes’ myths and George Yudice’s Expediency of Culture. I argue that the adverts provide a fabricated imaginary of urban life under petrosocialism, a complex vision of a particular lived geography that attempts to integrate high culture and aesthetics in urban spaces that will be governed by the legal instruments of the Socialist/Communal State.

Exit Velocity: The Cultural Capital Exchange, University of West London, 24 June 2016.

Sowing Oil, Harvesting Culture: the Law of Hydrocarbons as Implicit Cultural Policy.

In 2007 Hugo Chavez affirmed he was a building a socialism different to what Karl Marx had envisioned, a socialism of the 21st century leveraged by the oil rent, in other words, Petrosocialism. PDVSA, the state-owned oil company effectively became the “engine of revolutionary change” (Maass 2009, pp.202, 215). That same year, PDVSA La Estancia, the social and cultural arm of PDVSA, embarked on an ambitious program of public art restoration and urban regeneration under the Sowing Oil Plan, guided the Law of Hydrocarbons. My current research explores the construction of discursive territories for cultural representations of petrosocialism in the city of Caracas through the work of PDVSA La Estancia. This paper asks: what notion of culture is mobilized under petrosocialism? Drawing on Tony Bennet’s conceptualisation of culture as a field of government, Yudice’s notion of culture as a resource, and Jeremy Ahearne’s categorisation of implicit cultural policy, this paper will explore the institutional circumstances that allowed for the interpretation and implementation of the Law of Hydrocarbons as an implicit cultural policy, superseding the authority of existing institutions of cultural and urban governance.

SLAS Annual Conference 2015, Aberdeen, 17-18 April

The Spatialisation of the Power of Oil: PDVSA as place entrepreneur in the regeneration of Sabana Grande Boulevard.

In 2007, as part of the celebration of “La semana de Caracas”, PDVSA La Estancia (the social and cultural arm of PDVSA, the Venezuelan state-owned oil and natural gas Company) launched in partnership with the Libertador Municipality a National Competition of Ideas to gather architecture and urban design proposals for the integral rehabilitation of the Sabana Grande Boulevard and surrounding areas, that at the time were in disrepair and neglect. PDVSA La Estancia took control of the large scale infrastructure investment to transform Sabana Grande Boulevard’s urban landscape space in which imaginaries of oil are embedded throughout the space by way of the oil company’s branding, visual campaigns, urban furniture and choice of public art. Drawing on Lefebvre, and following Saskia Sassen’s assertion that city space is the ideal site for the spatialisation of power projects, this paper will explore the construction and mobilisation of culture in public space through the works of urban regeneration promoted and executed by PDVSA La Estancia, in which oil is integrated to the repertoire of cultural symbols of the Bolivarian Petro-state, and as a symbol of the power of PDVSA over other institutional instances of the Venezuelan state.

Congreso Internacional Ciudades Latinoamericanas: La utopía intelectual en una geografía inestable 2009. Facultad de Filosofía y Literatura, Universidad de Buenos Aires, 12 November.

Del rancho a la modernidad: panopticismo y “domesticación” en la vivienda social moderna en Brasil y Venezuela, el caso de Pedregulho y El Silencio, 1940-1950. (From Slum to Modernity: Panoptism in Modern Social Housing in Brazil and Venezuela).

Esta ponencia es parte de una investigación recién iniciada sobre las transformaciones que ha sufrido la ciudad en la posmodernidad, manifiestas como síntomas espaciales y arquitectónicos de lo que Zygmunt Bauman denomina “vida líquida”, ese modo de vida de este mundo contemporáneo “líquido” lleno de incertidumbres como consecuencia del fracaso del proyecto modernista. Este trabajo en específico se enfoca en los primeros grandes proyectos modernos de vivienda social en Latinoamérica, impulsados por trasformaciones urbanas modernizadoras e higienistas, explorando espacialmente la relación entre las instituciones de poder que encargaron los proyectos, la arquitectura y sus habitantes. Como casos estudio se escogieron Los Bloques de El Silencio (1941-1945) en Caracas y el Complejo Habitacional Pedregulho (1946- 1952) en Rio de Janeiro. La arquitectura se concibió como el vehículo para la “transformación social”, para la transición de la miseria a la pureza, de la enfermedad a la salud, de la ignorancia a la educación, del rancho a la modernidad. La relación entre la arquitectura, sus ocupantes y la autoridad se plantea en este trabajo como “panóptica”. Ambos proyectos no son panópticos en el sentido arquitectónico, sin embargo la manera como fueron gestionados por las autoridades califica como lo que Foucault denominó como “panopticismo”. A pesar poseer claras diferencias arquitectónicas y estilísticas, tienen en común un factor clave: ser símbolos de una promesa de progreso, de la expectativa de que la arquitectura sería un vehículo de transformación social a través de la “domesticación” de aquellos escogidos para ocupar las nuevas viviendas.

Semana Internacional de Investigación 2008, Facultad de Arquitectura y Urbanismo Universidad Central de Venezuela, 2 October.

Building a Nation Under the New National Ideal. Public Works, Representation and Ideology during Perez Jimenez Dictatorship 1952-1958.

(In Spanish)

Abstract: El ascenso al poder de Marcos Pérez Jiménez en 1952 coincidió con un clima económico favorable, cuyo motor fue la expansión de la industria petrolera. El incremento en los ingresos petroleros permitió al régimen financiar un programa ambicioso de industrialización y modernización. Los logros de dicha administración se enmarcaron dentro de la ideología del Nuevo Ideal Nacional. Concebido por Pérez Jiménez y empleado por él como propaganda, el Nuevo Ideal Nacional se presentó como un concepto ideológico venezolano muy singular, que se sustentaba en la tradición histórica, la abundancia de recursos naturales y la situación geográfica favorable del país. El propósito principal del ideal era “la transformación del medio físico y el mejoramiento de las condiciones morales, intelectuales y materiales de los venezolanos”. Esta ponencia tiene como objetivo explorar las políticas derivadas de la ideología denominada Nuevo Ideal Nacional. En particular, examinaré las ambiciones de esta ideología de modernizar el país por medio de “la transformación del entorno físico” y el mejoramiento de todos los venezolanos. Pérez Jiménez se propuso concretar el desarrollo material y embellecimiento de Venezuela, para lo cual se abocó a construir grandiosas obras públicas como evidencia tangible del progreso del país. Analizaré varios ejemplos emblemáticos de obras públicas construidas por el régimen y los colocaré en contexto con las circunstancias socioeconómicas de la época. Asimismo, esgrimiré el argumento de que la mejora de los venezolanos sólo benefició a unos pocos privilegiados, a pesar de que en efecto se había logrado la transformación física el país.
Durante la década de 1950, Venezuela se convirtió en el país latinoamericano con mayores logros arquitectónicos, tanto en calidad como en cantidad. Caracas fue la ciudad seleccionada para expresar el fino gusto oficial con obras de arquitectura y embellecimiento urbano. La arquitectura sirvió entonces como instrumento iconográfico para plasmar la ideología del Estado.